Rhonda Fleming, “Miss Technicolor”

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Rhonda Fleming, “Miss Technicolor”

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Por Mario R. Montani

La actriz norteamericana Rhonda Fleming nació el 10 de agosto de 1923 en Los Angeles, California, con el verdadero nombre de Marilyn Lewis. Su madre, Effie Graham Lewis, era modelo profesional y había cantado en comedias musicales junto a Al Jolson en New York. También había participado en una serie de películas mudas para los Hearst International Studios en Hollywood. Su abuelo materno, John C. Graham, había sido actor por más de 25 años en el Salt Lake Theater, y había sido maestro actoral de toda una generación, incluyendo a Maude Adams. El padre de Marilyn era dueño de una compañía de seguros.

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“Parece que siempre quise ser actriz – diría años más tarde – Mi mamá actuaba en comedias musicales y mi abuelo era actor dramático, así que no pude evitarlo”.

“La mía ha sido una extraña y maravillosa historia de Cenicienta, que sólo pudo haber ocurrido durante la era del sistema de estudios cinematográficos. Nací en Los Angeles y me crié en Beverly Hills. Fui a cuatro escuelas diferentes, todas en el área de Beverly Hills, pues nos mudábamos. Cada vez perdía mis amigos, de modo que no me resultó fácil establecer raíces”.

“Mamá era una famosa modelo en New York. Aparecía en las tapas de Harper’s y otras revistas importantes. Las conservo todas. Era impresionantemente bella. Más adelante trabajó con Al Jolson en un espectáculo denominado Dancing Around at the Wintergarden.  Era una suplente pero obtuvo el papel y estuvo en gira por dos años”.

Sus padres se divorciaron cuando Marilyn tenía diez años.

“Era extremadamente tímida de chica, tal vez porque no tenía ya un papá cerca y porque mamá estaba siempre ocupada con su vida social. Mi hermana, Beverly, era cinco años mayor que yo, de modo que no encajaba con su grupo de amigos. Por eso estaba mucho tiempo sola”.

“Fui criada mormona por una madre que era una mormona devota. Me llevaba a la iglesia. Era el Barrio Wilshire en el centro de Los Angeles. Yo dibujaba y pintaba para mantenerme ocupada y miraba una hermosa pintura que mostraba a Jesus golpeando a la puerta. Me preguntaba qué significaba pero mamá no me explicó demasiado. A pesar de que era La Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Ultimos Días en esa época no tenía una relación personal con Jesús. Me llevó muchos años descubrir a Jesucristo como mi salvador personal. Adoro a los mormones y buena parte de mi familia pertenece a su religión”.

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Cuando contaba unos 15 años, su mamá le tomó algunas fotos en el jardín y las envió a un programa popular llamado The Jesse Lasy Gateway to Hollywood. La ganadora participaría en un show teatral y se le daría un rol en una película de la RKO. Para ser incluida, debía tener por lo menos 18 años.

“Por esa época, mama partió en un crucero alrededor del mundo y me quedé con mi tía Rose, quien se transformó en mi preparadora vocal”.

Vestida de adulta y con la recomendación de no mencionar a nadie su edad, se presentó en RKO.

Las semifinales tuvieron lugar el Día del Padre, en Hollywood, y las aprobé. Papá se encontraba en la audiencia y estaba tan orgulloso. Las finales serían en Kansas City, de modo que me pusieron en un tren hacia allá, y era la primera vez que realizaba un viaje. Hubo un gran desfile para darnos la bienvenida. Fue maravilloso. Luego, en el escenario, canté la hermosa canción que había preparado con mi voz de soprano. Pero la mujer que ganó era una exuberante rubia que entonó “The Man I Love” con un seductor registro y me dejó fuera del concurso. Yo era una niña tímida e inocente y esta rubia parecía tan bonita y segura de sí misma… Allí estaba yo. La alfombra roja ya se había enrollado y todos se alejaban del escenario. Me encontraba entre bambalinas, cerca de la cortina, llorando desconsoladamente, pensando ‘Soy un fracaso, un total fracaso’. Entonces un hombre maravilloso, Gene Hersholt, quien luego supe que era actor de la Paramount e involucrado en ayudas humanitarias, me dio su pañuelo y me abrazó, ‘Mira, Marilyn, eres una cantante muy talentosa. Ve a casa y continúa trabajando tu voz y todo irá bien; quiero decirte que no es siempre la ganadora de un concurso la que triunfa al final. Hace falta más que eso’. Nunca olvidé esas palabras, pues, más adelante, durante la Segunda Guerra Mundial, me encontraba visitando una fábrica de municiones. Me adelanté para saludar a todos (ya para entonces mi nombre era conocido) y ¿adivinan quién era una de las remachadoras que trabajaba allí? La exuberante rubia que había cantado “The Man I Love”. Siempre recordé lo que Mr. Hersholt me dijo; ella había ganado el concurso, pero aquí estaba yo, en el mundo del espectáculo. Por supuesto que lo que ella hacía ayudaba de una manera importante el esfuerzo bélico, pero nuestros senderos habían ido en sentidos diferentes.”

El agente Henry Wilson la descubrió cuando aún estudiaba en la Secundaria de Beverly Hills, donde era la capitana del equipo femenino de basketball, y allí se inició su carrera cinematográfica con algunos pequeños roles que ni siquiera figuraban en los repartos.

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Para entonces Marilyn se había casado con Tom Lane y tenían un hijo, pero el matrimonio terminó en divorcio en 1942.

Hasta que en 1944 fue seleccionada con un papel en un importante proyecto: “Spellbound” con producción de David O. Selznick bajo la dirección de Alfred Hitchcock y junto a Gregory Peck e Ingrid Bergman.

“Me dieron un rol de ninfomaníaca en una institución mental donde Ingrid Bergman era mi doctora. Cuando le dije a mi madre, una fiel mormona, el personaje que debía encarnar, tuvimos que buscar la palabra en el diccionario pues, de tan inocentes, no teníamos idea de lo que se trataba”.

Rhonda aparecía en los primeros cinco minutos del film, pero su actuación no pasó desapercibida. Retornó con mayor protagonismo en The Spiral Staircase, una obra de suspenso (1945) y Abilene Town, un western en clave de comedia (1946).

“En esa etapa yo había cometido muchos errores y mamá me ayudó al decirme ‘Cariño, si en algún momento necesitas un amigo, Dios es tu mejor amigo’. Yo necesitaba desesperadamente un amigo, de modo que una noche me fui hasta una colina. No sentía amor para nada y me estaba helando. No sentía que hubiese amor en mi vida y me preguntaba ‘¿Qué hay de malo en mí?’. Entonces le grité a Dios con toda mi alma, diciéndole ‘Toda mi vida, Señor, me han dicho que hay un Dios, y si realmente existes, ¡Te necesito ahora!’ Y de pronto sentí la mano de Dios sobre mi cabeza. Sentí su calor que me cubría de la cabeza a los pies y derritió el hielo de mi cuerpo, y me sentí rebosante de un amor que era asombroso, un amor que El me permitió sentir y sé que experimentaremos cuando estemos en el cielo. Era amor puro. No había espacio para nada más que ese amor puro. Subí a mi auto y corrí a casa, abracé a mi hijito y le dije que lo amaba y también a mi madre. Estaba llena de amor. Recién allí supe que podia hablar personalmente con Dios, dondequiera que estuviese”

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En 1947 realizó su primer film protagónico en colores, Adventure Island y, a partir de allí, con su atractivo cabello rojizo y ojos celestes comenzó a recibir el mote de “Miss Technicolor”

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Desde ese momento su carrera fue siempre ascendente y con personajes que requerían firmeza de carácter: fue Cleopatra en Serpent of the Nile, la dueña de una plantación sudamericana en Tropic Zone, una jugadora en Gunfight at the OK Corral (Duelo de Titanes) o mujer pirata en The Golden Hawk.

Trabajó con importantes directores como Fritz Lang, Alfred Hichcock, Mervyn Le Roy, Robert Siodmak, Jacques Tourneur y Tay Garnett.

Eagle And The Hawk, The (1950) | Pers: Rhonda Fleming | Dir: Lewis R. Foster | Ref: EAG010AC | Photo Credit: [ The Kobal Collection / Paramount ] | Editorial use only related to cinema, television and personalities. Not for cover use, advertising or fictional works without specific prior agreement

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Realizó alrededor de 50 películas  compartiendo cartelera con Randolph Scott, Charlton Heston, Gregory Peck, Kirk Douglas, Burt Lancaster, Robert Mitchum, Dick Powell, Ricardo Montalbán, Joseph Cotton, Jeff Chandler, Ronald Reagan (en cuatro ocasiones), Rory Calhoun y Lloyd Bridges.

Con respecto a este último recordaba recientemente:

“Lloyd era siempre muy dulce. Creo que trabajamos juntos en uno de sus primeros roles y estuve con él hace algunos años, cuando falleció. Mi esposo, Ted Mann, estaba en el hospital muy enfermo, y a sólo unas puertas, en el mismo piso, estaba Lloyd, quien también se encontraba muy grave. Fui a verlo y a darle un abrazo y le dije cuánto lo quería. De modo que pude verlo antes de que partiera. Soy una persona de creencias espirituales y nada ocurre sin una razón”.

1949 la encontró en compañía de dos populares figuras de la época.

“David Selznick me llamó para decirme ‘Están buscando la pareja para Bing Crosby en la producción de Paramount A Connecticut Yankee in King Arhur’s Court (Una Yanki en la corte del Rey Arturo, de Mark Twain)’. Deanna Durbin iba a hacer el papel pero se fue a Francia y nunca regresó. De hecho, fue el final de su carrera. Pensé ‘¡Qué magnífica oportunidad!”. De modo que hubo una audición y me hicieron parar frente a un espejo detrás del cual sabía que me observaban, así que trataba de impresionar a quien estuviese del otro lado con mi canción y mi aguda voz de soprano. Entonces entró Bing por una puerta lateral y me dijo: ‘Rhonda, tienes una hermosa voz, pero si quieres cantar conmigo, tendrás que hacerlo una octava más bajo’. No estaba acostumbrada a usar esa tonalidad, pero así lo hicimos en el film. Fue muy cómico, porque yo tenía un maestro de canto italiano. Había trabajado con él por muchos años y atravesaba toda la ciudad en mi autito para asistir a sus clases cada semana. Me encantaba cantar y siempre interpretaba ópera ligera. Un día me dijo: ‘Recuerda siempre cantar en la nota, como el compositor lo quiso. Nunca jamás hagas b-b-b-b- como Bing Crosby’. Y aquí estaba yo cantando b-b-b-b- junto a Bing. Mi viejo Maestro se hubiese muerto. Más adelante se lo conté a Bing y se divirtió mucho con la anécdota. Una de nuestras canciones estuvo nominada para el Oscar ese año…”

Rhonda Fleming y Bing Crosby en "A Connectticut Yankee at king Arthur's Court"

Rhonda Fleming y Bing Crosby en “A Connectticut Yankee at king Arthur’s Court”

De allí, pasó a actuar con Bob Hope en The Great Lover:

“Nunca había conocido a Bob Hope. Cuando trabajaba con Bing vino un día al set y nos presentó. Y dijo: ‘Bien, Bing, si tu puedes trabajar con ella, espero que yo también’. De modo que me eligieron para The Great Lover, y pasé de ser la princesa con Bing para ser la duquesa con Bob”.

Rhonda Fleming y Bob Hope en "The Great Lover"

Rhonda Fleming y Bob Hope en “The Great Lover”

En 1952  Rhonda se casó con el Dr. Lewis Morrill pero el matrimonio finalizó dos años más tarde, luego de algunas controversias.

Rhonda y su esposo, el Dr. Lewis Morrill

Rhonda y su esposo, el Dr. Lewis Morrill

Por esos años, Fleming era muy popular. Aparecía en las tapas de las revistas especializadas y realizaba varias campañas publicitarias.

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De todos modos, la carrera de una actriz entraña algunos riesgos. Cuando filmaba una escena de Cry Danger en la que estaba de rodillas frente a Dick Powell, tuvo un ataque de apendicitis por lo que tuvo que ser hospitalizada de urgencia. Al año siguiente (1951) en el set de The Redhead and the Cowboy, al hacer parar a su caballo en dos patas, éste cayó aplastando a la actriz quien quedó inconsciente. Pasó muchos años en manos de quiroprácticos por causa del accidente.

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A partir de 1955, Rhonda apareció a menudo en la pantalla chica, comenzando con la versión televisiva de Stage Door con Katharine Hepburn. Con el tiempo fue actriz invitada en series como Death Valley, Wagon Train, McMillan y Sra, Mujer Policía, El Crucero del Amor y Kung Fu.

Rhonda Fleming y Burt Lancaster en "Gunfight at O.K. Corral" (Duelo de Titanes) (1957)

Rhonda Fleming y Burt Lancaster en “Gunfight at O.K. Corral” (Duelo de Titanes) (1957)

En 1966, al casarse con el productor Hall Bartlett, la actriz se retiró, pero regresó en 1972, después de su divorcio. Intentó en el teatro de Broadway con The Women para seguir con el rol de Lalume en Kismet en Los Angeles Music Center y una gira como Madame Dubonnet con The Boyfriend. Más tarde realizó un concierto en el Hollywood Bowl con temas de Cole Porter e Irving Berlin.

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En 1977 se casó con Ted Mann, fundador de los Teatros Mann y propietario del famoso Chinese Theater donde se encuentra el Paseo de las Estrellas. Vivieron juntos por 23 años hasta la muerte de Ted en 2001.

En esta época, Rhonda comenzó a actuar muy activamente en causas filantrópicas con las que continúa hasta la fecha. Es embajadora de CHILDHELP, miembro fundador de la French Foundation para Investigación del Alzheimer, Benefactora de Los Angeles Music Center. Colabora con el Centro de Tratamiento Olive Crest para niños abusados, con el City of Hope donde ha establecido la Beca de Investigación Rhonda Fleming para avanzar en tratamientos que combaten el cáncer en las mujeres. Es miembro de la Junta Directiva del Saint John’s Health Center Foundation, Miembro Honorario del Tiffany Circle de la Cruz Roja Americana e integrante del Consejo de Media Fellowship International y del Children’s Bureau. También colabora con P.A.T.H. (People Assisting the Homeless) en Hollywood, donde ha establecido el Centro Familiar Rhonda Fleming para mujeres y niños en situación de calle. En 1991 creó, en memoria de su hermana, el Rhonda Fleming Clinic for Women’s Comprehensive Care en el Centro Médico de la UCLA y en 1992 el Rhonda Fleming Mann Resource Center for Women with Cancer… La lista podría seguir…

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Con respecto a su extraño nombre artístico, que le fuera impuesto por Selznik y su representante, ha dicho:

“Saben, veía mi nombre allá arriba en las marquesinas y no significaba nada para mí. Ahora es diferente. Es un nombre popular. Hay centenares de niñas que llevan el nombre por mi causa. De hecho, ayer recibí un hermoso e-mail de una jovencita llamada Rhonda que me escribió, “Mi papá te amaba y a tus películas y por eso me llamó así. Ahora tiene Parkinson y no se encuentra muy bien. ¿Podrías alguna vez llamarlo?” De modo que ayer lo llamé y tuve una hermosa conversación con su mamá y su papá. Hablé primero con Betty, su esposa, quien dijo, “Ah,sí, seguro, Rhonda Fleming, seguro que no eres tú”. Le respondí “¿Quieres que te lea la carta de tu hija?”. Lo hice… “Oh, es cierto, eres tú”. Y pude hablar con el esposo…”

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Si bien Rhonda conserva cálidos recuerdos de sus raíces mormonas, se identifica hoy como presbiteriana, comunidad en la que también realiza mucha actividad como “embajadora de Cristo”.

El American Film Institute la incluyó entre las 250 actrices nominadas al cumplir su centenario. Sus impresiones palmares pueden hallarse en el Walk of Fame, en el 6660 de Hollywood Boulevard.

En 1990 filmó Waiting for the Wind junto a Robert Mitchum, un breve film de contenido cristiano. También grabó tradicionales himnos religiosos junto a otras estrellas del pasado.

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En el 2003, luego de enviudar, se casó con Darol Wayne Carlson, con quien reside en Century City. De su hijo, Kent, tiene dos nietas, Kimberly y Kelly, que le han dado cuatro bisnietos (Wagner, Page, Lane y Cole).

En el 2015, ya con 92 años Rhonda Fleming sigue brillando…

FILMOGRAFIA DE RHONDA FLEMING

Año                                         Título                                                           Rol

1943      In Old Oklahoma                                                  Bailarina

               Since You Went Away                                         Bailarina

1944     When Strangers Marry                                      Muchacha en el tren

1945      Spellbound                                                              Mary Carmichael

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                   The Spiral Staircase                                               Blanche

1946         Abilene Town                                                            Sherry Balder

1947         Adventure Island                                                     Faith Wshart

                   Out of the Past                                                          Meta Carson

1949         A Connecticut Yankee in King Arthur’s Court           Alisande La Carteloise        

 

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               The Great Lover                                                      Duchess Alexandria

1950      The Eagle and the Hawk                                    Mrs. Madelin Danzeeger

1951       Cry Danger                                                               Nancy Morgan

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               The Redhead and the Cowboy                          Candace Bronson

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               The Las Outpost                                                       Julie McQuade

               Little Egypt                                                                Izora

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               Crosswinds                                                                     Katherine Shelley

1952     Hong Kong                                                                      Victoria Evans

              The Golden Hawk                                                         Captain Rouge

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1953     Tropic Zone                                                                     Flanders White

               Serpent of the Nile                                                       Cleopatra

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               Pony Express                                                                    Evelyn Hastings

               Inferno                                                                                 Geraldine Carson

               Those Redheads from Seattle                                     Kathie Edmonds

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1954     Jivaro                                                                                      Alice Parker

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              Yankee Pasha                                                                        Roxana Reil

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1955     Queen of Babylon                                                                Semiramis

              Tennessee’s Partner                                                            Elizabeth Farnham

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1956     Slightly Scarlet                                                                        June Lyons

              The Killer is Loose                                                                  Lyla Wagner    

 

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       While the City Sleeps                                                              Dorothy Kyne

             Odongo                                                                                         Pamela Muir

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1957    Gunfight at the O.K. Corral                                                 Laura Denbow

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            The Buster keaton Story                                                        Peggy Courtney

            Gun Glory                                                                                     Jo

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1958   Bullwhip                                                                                       Cheyenne

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            Home Before Dark                                                                    Joan Carlisle

1959   Alias Jesse James                                                                      Cora Lee Collins

            The Big Circus                                                                             Helen Harrison

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1960   The Revolt of the Slaves                                                          Fabiola

            The Crowded Sky                                                                        Cheryl Heath

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1964    Pao de Azucar                                                                             Pamela DeSantis

             The Patsy                                                                                       Como ella misma

1965    Run for Your Wife                                                                      Nyta

1976    Won Ton Ton, the Dog who saved Hollywood               Rhoda Flaming

1980   The Nude Bomb                                                                            Edwigh von Secondberg

1990    Waiting for the Wind

 

 

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