DEAN JAGGER o la conversión de Brigham Young

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Dean Jagger

o la conversión de Brigham Young

Por Mario R. Montani

Ira Dean Jagger nació el 7 de noviembre de 1903 en Columbus Grove, Ohio. Durante su juventud, Jagger abandonó la escuela en varias ocasiones, graduándose finalmente en el Wabash College, lugar en el cual fue miembro de la fraternidad Lambda Chi Alpha. Trabajó por un tiempo como profesor y finalmente ingresó al Lyceum Art Conservatory de Chicago a estudiar interpretación. Trabajó como actor de teatro de repertorio, con algunas incursiones en el vodevil y la radio.

Su debut en el cine ocurrió en 1929, junto a Mary Astor en The Woman from Hell. Pronto encontró su lugar como actor de carácter encarnando papeles secundarios y, raramente, roles protagónicos, por lo que dedicó una parte de su carrera al teatro.

En 1935 participó en 6 diferentes films y también contrajo matrimonio con Antoinette Lawrence.

La gran oportunidad llegó en 1937, cuando fue seleccionado por Darryl F. Zanuck para el papel de Brigham Young, en una producción de la Fox. Se habían considerado ya 46 postulantes para dicho rol, entre ellos Laurence Olivier (demasiado británico), Don Ameche (demasiado popular) y Spencer Tracy (que había realizado ya personajes como sacerdote católico y se pensó que no sería creíble)

La película se estrenó en 1940 como Brigham Young, Frontiersman (Brigham Young, hombre de la frontera) y fue uno de los éxitos del año. Un resumen de los detalles de su producción: Darryl F. Zanuck tenía en mente un proyecto cinematográfico sobre el líder mormón desde hacía un tiempo (uno de los propósitos secundarios del productor era mostrar a un grupo perseguido por sus ideas religiosas y hacer reflexionar al público sobre las atrocidades que estaban ocurriendo en Europa con el pueblo judío). Pidió a Louis Bromfield (reciente ganador del Premio Pulitzer por The Rains Came) que escribiese un guión. Por ese entonces, Bromfield estaba actuando como jurado de los Premios Harper. Una de las obras que leyó y terminó entre las finalistas fue “Children of God” del escritor nativo de Idaho y ex–mormón, Vardis Fisher. La novela, que se vendió muy bien en 1939 y que en 1940 apareció en Reader’s Digest en dos entregas sucesivas, no era demasiado fidedigna históricamente ni presentaba una imagen muy positiva de los miembros de la Iglesia. Ya había sido descartado un manuscrito de Eleanor Harris por hacer demasiado énfasis en el tema de la poligamia (Recordemos que, por entonces, existía el código Hays, el cual censuraba temas tales como la infidelidad, la prostitución y, por supuesto, la poligamia).

Cuando las noticias del proyecto llegaron a Salt Lake City, hubo preocupación por parte de las Autoridades, sobre todo porque se mencionaba “Children of God” como posible fuente de información. Recordaban además otras películas anteriores, como “Trapped by the Mormons” (Atrapada por los Mormones), en las que los santos eran mostrados como malvados bribones o bien como tontos ilusos, de modo que su preocupación no era infundada.

El Presidente Heber J. Grant asignó a John Widtsoe para que hiciese lo que pudiera por el buen nombre de la Iglesia. El Elder Widtsoe invitó a Louis Bromfield a Utah y lo llevó en una recorrida de cuatro días por el Estado, incluyendo una visita a la  Manzana del Templo y a escuchar al Coro del Tabernáculo. Gracias a ello, el libro de Vardis Fisher tuvo muy poca influencia en el guión definitivo. Muchas sugerencias del Presidente Grant y del Elder Widtsoe también fueron tomadas en cuenta.

[Como un dato curioso de la influencia de la literatura negativa, habría que citar a una joven bautista de nombre Grace Fort, quien leyó Children of God, pero,          al constatar las falsedades que allí aparecían, pues tenía vecinos mormones, se interesó y convirtió al Evangelio. En algunos años sería la esposa de Leonard J. Arrington, un importante catedrático que fue Historiador de la Iglesia y  creador de la Asociación Mormona de Historia.]

Brigham Young (Dean Jagger) y Orin Porter Rockwell (John Carradine) junto a la pareja protagónica

Además de Dean Jagger como el carismático líder pionero, los roles principales estaban a cargo de Tyrone Power y Linda Darnell en la cúspide de sus respectivas carreras. En los coprotagónicos se lucían John Carradine (como Orin Porter Rockwell), un joven Vincent Price (como José Smith), Mary Astor (Mary Ann Young), Brian Donlevy, Jane Darwell, Willard Robertson (Heber C. Kimball) y el actor mormón Moroni Olsen como el Dr. Richards.

La banda de sonido se comisionó al experimentado compositor Alfred Newman (9 Oscars), quien tuvo el buen gusto de incluir en su partitura referencias musicales a “Oh, está todo bien” y “El Espíritu de Dios”.

El productor invirtió más de u$s 2.500.000 en el proyecto, al que más adelante mencionaría como “mi película favorita” (Richard Paul citando una carta de Zanuck a Dennis Rowley, Curador de Archivos y Manuscritos de la Universidad de Brigham Young, 25 de marzo 1976).

Una foto promocional del estudio mostraba a Jagger junto a una docena de esposas, cuando en el film sólo aparecían cuatro de ellas

El para la época abultado presupuesto se gastó trasladando el equipo por más de 5000 km a seis locaciones principales en Utah, California y Nevada. Recreación en estudio de Nauvoo, con su templo incluido. Réplicas del Fuerte Bridger y Council Bluffs construidas en Big Bear Lake, en las montañas de San Bernardino, la recreación de un Mississippi helado de dos cuadras de largo, el set de Salt Lake, que incluía 55 cabañas de troncos, y una hilera de carretas que cubría más de una milla. La búsqueda de realismo en la escena de las gaviotas hizo que todo el elenco se trasladara a Elko, Nevada, donde había una nube de langostas invasoras para filmar en vivo.

La dirección estuvo a cargo de Henry Hathaway aunque Zanuck siempre manejó el proyecto.

George D. Pyper, escritor y compositor, también Superintendente General de la Escuela Dominical, fue asignado como consultor técnico de Jagger, ya que había conocido personalmente a Brigham Young en su juventud, y aseguró que el actor, con sus casi dos metros de altura, no sólo se parecía físicamente al Profeta sino que había logrado incorporar su forma de hablar y modismos. “Cuando observé al Sr. Jagger hacer su alegato en la escena del juicio, creí estar escuchando nuevamente a Brigham Young”, declaró Pyper. O, como lo expresara un crítico de cine: “Su voz es magnífica y cuando habla a su gente pareciera que él mismo estuviese inspirado como lo estaban los padres fundadores del mormonismo”.

Vincent Price, en el papel de Joseph Smith, Jr, con un Libro de Mormón en sus manos

Vincent Price, quien fuera seleccionado de entre 25 actores para encarnar al Profeta José Smith, recordaría más de 30 años después: “(El Presidente Grant) me escribió varias cartas interesantes. El creía que la película debería haberse dedicado a Joseph Smith en vez de a Brigham Young, pero por supuesto se daba cuenta de que la gran atracción para el público y para los productores eran las dificultades del viaje y el milagro de las gaviotas…Henry Hathaway evitó todo sentimiento religioso y realizó una historia creíble de hombres y mujeres de carácter luchando por su fe. Fue en particular insistente en este tema con la parte de Joseph. No debería haber rastros de la imagen tradicional de Cristo, en cambio, él lo percibía como un intérprete de la palabra de Dios que no debía llevar ningún tipo de halo… Disfruté realizando el papel de Joseph Smith. Leí muchísimo sobre él y, con la ayuda de Heber Grant continué encontrando material aún después que el film se estrenó. Siempre he tenido la mayor admiración por la Iglesia Mormona, que seguramente proviene de mi fascinación con Joseph Smith ¡Qué hombre extraordinario!” (Vincent Price en una carta a James D’Arc, 17 de febrero de 1972)

Louis Bromfield, el guionista, también declaró: “(Joseph) fue uno de los más grandes seis o siete hombres que América jamás produjo. Debió haber sido Presidente de esta nación”. (Deseret News, 23 August 1940, p. 20.)

Después de los cortes y edición final, la película pudo verse en Salt Lake City en agosto de 1940, siendo quizás la primera ocasión en que los santos eran presentados en términos positivos a una audiencia internacional. El Presidente Grant exclamó: “Es uno de los mejores días de mi vida. La apruebo con todo mi corazón… No cambiaría una sola línea”.

Como una anécdota personal, mi madre recordaba haber visto el film en compañía de mi abuelo, quien se había convertido un par de años atrás, (creo que la obra se estrenó en Argentina en 1941) y los misioneros que trabajaban en la ciudad. Todos la disfrutaron mucho…

Extrañamente, las pocas críticas vinieron de los miembros ultra ortodoxos, quienes vieron el papel de Brigham Young como excesivamente “humano” y como si, en ocasiones, tuviese dudas del curso de acción a seguir en sus decisiones (Dudas que, indudablemente, deben haber existido en el Hermano Brigham, dada la magnitud de sus responsabilidades y circunstancias)

Lo cierto es que, gracias a su buena interpretación, Jagger firmó un contrato permanente con la Fox.  En 1943 se divorció de su primer esposa y dos años más tarde contrajo enlace con Gloria Ling, con quien tuvo una hija.

Trabajó bajo la dirección de Fritz Lang en “Western Union” (Espíritu de Conquista, 1941) y de Rauol Walsh interpretando a un siniestro personaje en  “Pursued” (Perseguido, 1947).

El actor en el papel del Mayor Stovall que le valió un Oscar en 1949

En 1949 su encarnación del reflexivo Mayor Stovall  junto a Gregory Peck en “Twelve O’Clock High” (Almas en la hoguera”) le valió el Oscar al mejor actor de reparto.

Dio vida a Justus de Caná junto a Richard Burton en The Robe (El Manto Sagrado, 1953). Fue el general retirado a quien rinden homenaje Bing Crosby y Danny Kaye en White Christmas (Navidad Blanca, 1954), el sheriff alcohólico de Bad Day at Black Rock (Conspiración de Silencio, 1955),  junto a Spencer Tracy, dirigidos por John Sturges. También el padre de Elvis Presley en la película de 1958 King Creole. En 1960 coprotagonizó Elmer Gantry, que se llevó 3 Oscars.

Jagger también obtuvo éxito en la TV, particularmente en la serie Mr. Novak, por la que fue nominado al premio Emmy en 1964 y 1965. Para 1967 volvió a divorciarse y al año siguiente se casó con Etta Mae Norton Winger, una mormona, con quien compartió la vida hasta su muerte. En 1970 filmó La carta del Kremlin de John Huston y en 1971 Vanishing Point.

En 1972 Jagger se bautizó como miembro de la Iglesia de Jesucristo de los Santos de los Ultimos Días. “Brigham Young se hace mormón” fueron los obvios titulares de algunos periódicos. Pero, además del acercamiento a la Iglesia por su esposa, el actor había mantenido un constante espíritu de investigación desde su relación con Heber J. Grant. “Los mormones parecen vivir su religión y estudiar más que cualquier otra gente que conozca” diría algunos meses antes de su bautismo. El actor también se sintió impresionado por la sincera atención que recibía de su obispo y de su maestro orientador, el Dr. Rainy Frierson. A partir de allí, el ahora hermano Jagger, pasó a pertenecer al Segundo Barrio de Santa Mónica, de la Estaca Santa Mónica, Los Angeles, California.

Ese mismo año protagonizó para la TV, The Glass House, con guión de Truman Capote. Fue artista invitado en las series Dimensión Desconocida, St. Elsewere y El Fugitivo. También apareció como abuelo de Caine en la serie Kung Fu.

En 1973 fue el bisabuelo en el éxito comercial Love Story y un obispo católico en I Heard the Owl Call My Name. Se le concedió una estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood por sus trabajos cinematográficos.

En 1975 donó sus documentos y recuerdos a la biblioteca Harold B. Lee de BYU, incluyendo sus premios, archivos teatrales, correspondencia y cinco volúmenes de recortes.

Sobre las películas cuestionables, advirtió a los miembros: “No paguen para verlas. No sean condescendientes con ellas. Yo mismo veo poco cine en estos días. Prefiero leer algo sólido e interesante”.

Su última aparición en la pantalla grande fue en 1987, ya con 84 años.

Dean Jagger falleció en 1991 en Santa Mónica, California, a causa de una enfermedad cardiaca. Fue enterrado en el Cementerio Lakewood Memorial Parkde Hughson, California. 11 meses después, su esposa, Etta, fue sepultada en el mismo lugar.

 

Filmografía de Dean Jagger

Junto al año aparece el título de la película en inglés y el nombre del personaje que realizaba en ella.

1929  The Woman from HellJim Coakley

1929  Handcuffed – Gerald Morely

1930  Whoopee!Deputy

1934  You Belong to Me – Military School Instructor

1934  Behold My WifePete

1934  College Rhythm – Coach Robbins

1935  Wings in the DarkTop Harmon

1935  Car 99Trooper Jim Burton

1935  Men Without NamesJones

1935  People Will TalkBill Trask

1935  Wanderer of the WastelandAdam Larey

1935  Home on the RangeThurman

1936  Revolt of the ZombiesArmand Louque

1936  Star for a Night – Fritz Lind

1936  Thirteen Hours by AirHap Waller

1936  Pepper – Bob O’Ryan

1936  Woman Trap ‘Honey’ Hogan

1937  Under Cover of Night Alan Shaw

1937  Exiled to Shanghai Charlie Sears

1937  Song of the City Paul Herrick

1937  Escape by Night James ‘Capper’ Regan

1937  Dangerous Number Vance Dillman

1937  Woman in Distress Fred Stevens

1938  Having Wonderful Time Char

1940  Brigham Young Brigham Young

1941  Western Union Edward Creighton

1941  The Men in Her Life David Gibson

1942  Valley of the Sun Jim Sawyer

1942  The Omaha Trail ‘Pipestone’ Ross

1943  I Escaped from the Gestapo Torgen Lane

1943  The North Star Rodion Pavlov

1944  Alaska U.S. Marshal John Masters
1944  When Strangers Marry Paul Baxter

1945  A Yank in London Sgt. John Patterson

1946  Sister Kenny Kevin Connors

1947  Driftwood Dr. Steve Webster
1947  Pursued Grant

1948  The Chevrolet Tele-Theatre The Killer

1949  Twelve O’Clock High Major Stovall

1949  C-Man Cliff Holden, alias William Harrah

1950  Dark City Capt. Garvey

1950  Sierra Jeff Hassard

1951  Rawhide Yancy

1951  Warpath Sam Quade

1952  The Christophers

1952  My Son John Dan Jefferson

1952  Denver and Rio Grande Gen. William J. Palmer

1952  It Grows on Trees Phil Baxter
1953  The Robe Justus

1954  Executive Suite Jesse Q. Grimm

1954  White Christmas Major General Thomas F. Waverly

1954  Private Hell 36 Capt. Michaels

1955  Bad Day at Black Rock Tim Horn

1955  It’s a Dog’s Life Mr. Wyndham

1956  X: The Unknown Dr. Adam Royston

1956  Red Sundown Sheriff Jade Murphy

1956  The Great Man Philip Carleton

1956  Three Brave Men John W. Rogers – Secretary of the Navy

1956  On the Threshold of Space Dr. Hugh Thornton

1957  Forty Guns Sheriff Ned Logan

1957  Bernardine J. Fullerton Weldy

1958  The Proud Rebel Harry Burleigh

1958  King Creole Mr. Fisher

1959  The Nun’s Story Dr. Van Der Mal

1960  Elmer Gantry William L. Morgan

1960  Cash McCall Grant Austen

1961  Parrish Sala Post

1961  The Honeymoon Machine Admiral Fitch

1963  Mr. Novak Principal Albert Vane

1962  Billy Rose’s Jumbo John Noble

1967  First to Fight Lt. Col. Baseman

1968  Firecreek Whittier

1968  Day of the Evil Gun Jimmy Noble

1969  Smith! Judge James C. Brown
1970  The Kremlin Letter Highwayman

1970  Matt Lincoln Dr. Matthew Lincoln Sr.

1970  The Brotherhood of the Bell Chad Harmon

1971  Vanishing Point Prospector
1972  The Glass House Warden Auerbach

1972  The Delphi Bureau Matthew Keller 

1973  The Stranger Carl Webster

1973  Love Story Great Grandfather

1973  I Heard the Owl Call My Name Bishop

1974  God Bless Dr. Shagetz Doctor Shagetz

1974  The Great Lester Boggs Grandather Vandiver

1974  The Hanged Man Josiah Lowe

1975  So Sad About Gloria Frederick Wellman

1976  Hunter Arthur Nelson Page

1976  The Lindbergh Kidnapping Case Koehler

1977  End of the World Ray Collins

1978  The Game of Death Dr. Land

1980  Alligator Slade

1987  Evil Town Doctor Schaef

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